Plus de la moitié de l'humanité a été confinée chez elle pendant que le virus hautement contagieux fait le tour de la planète, tandis que les gouvernements du monde entier ont ordonné la fermeture d'entreprises jugées non essentielles.

La Malaisie - l'un des principaux producteurs mondiaux de caoutchouc et une importante source de préservatifs - a imposé un verrouillage à l'échelle nationale le mois dernier alors que les infections atteignaient leur plus haut niveau en Asie du Sud-Est.

Mais les restrictions sur les opérations du géant malaisien de la contraception Karex, qui fabrique un préservatif sur cinq dans le monde, signifient que l'entreprise prévoit de produire 200 millions de préservatifs de moins que d'habitude de la mi-mars à la mi-avril.

Les autres producteurs du monde étant probablement confrontés à des perturbations et à des difficultés pour commercialiser des préservatifs en raison de problèmes de transport, l'approvisionnement en contraceptifs sera durement touché, a averti le PDG de Karex, Goh Miah Kiat.

"Le monde connaîtra certainement une pénurie de préservatifs", a déclaré Goh à l'AFP.

«C'est difficile, mais nous faisons de notre mieux en ce moment pour faire tout ce que nous pouvons. C'est certainement une préoccupation majeure - le préservatif est un dispositif médical essentiel.

"Alors que nous luttons contre la pandémie de COVID-19, il y a aussi d'autres problèmes graves que nous devons examiner", a-t-il dit, ajoutant qu'il était particulièrement préoccupé par la fourniture de préservatifs aux pays en développement.

L'ONU sonne l'alarme

Karex, qui fournit des préservatifs à de nombreuses entreprises ainsi qu'aux gouvernements et aux fins de distribution par le biais de programmes d'aide, a dû fermer ses trois usines malaisiennes pour une période au début de la fermeture du pays, qui doit durer jusqu'au 14 avril.

La société a depuis été autorisée à reprendre ses activités, mais avec seulement 50% de sa main-d'œuvre habituelle, et Goh souhaite obtenir la permission d'augmenter sa production.

L'ONU tire également la sonnette d'alarme, son agence de santé sexuelle et reproductive avertissant qu'elle ne peut actuellement obtenir qu'environ 50 à 60 pour cent de ses fournitures de préservatifs habituelles en raison de perturbations liées au virus.

"La fermeture des frontières et d'autres mesures restrictives affectent les transports et la production dans un certain nombre de pays et de régions", a déclaré un porte-parole du Fonds des Nations Unies pour la population, ajoutant qu'ils prenaient des mesures telles que l'ajout de fournisseurs supplémentaires pour répondre aux besoins urgents.

L'agence, qui travaille avec les gouvernements du monde entier pour soutenir la planification familiale, a déclaré que l'une des principales préoccupations était de pouvoir expédier les préservatifs là où ils étaient nécessaires assez rapidement - et a averti que les plus pauvres et les plus vulnérables seraient les plus durement touchés si les stocks étaient faibles.

"Une pénurie de préservatifs ou de tout autre contraceptif pourrait entraîner une augmentation des grossesses non désirées, avec des conséquences sanitaires et sociales potentiellement dévastatrices pour les adolescentes, les femmes et leurs partenaires et familles", a déclaré le porte-parole.

Il pourrait également y avoir une augmentation des avortements à risque et un risque accru d'infections sexuellement transmissibles et du VIH, a indiqué l'agence.

Même si les fermetures d'usines et les fermetures de frontières plongent l'industrie du préservatif dans le chaos, la demande semble augmenter.

Goh a déclaré que Karex avait vu la demande augmenter pendant que les gens du monde entier sont confinés chez eux, et que les médias indiens ont rapporté que les ventes de préservatifs avaient bondi de 25 à 35% au cours de la semaine après que le pays de 1,3 milliard de personnes a annoncé un verrouillage.

La Chine à la rescousse?

Malgré les avertissements concernant une pénurie potentielle, des signes positifs émanent des fabricants de préservatifs en Chine, où le virus est apparu pour la première fois l'année dernière mais qui a largement réussi à maîtriser son épidémie.

Les principaux producteurs ont repris leurs activités alors que les autorités assouplissaient les restrictions sévères pour arrêter le virus, qui a fait plus de 80 000 victimes dans le monde.

Les principaux producteurs ont repris leurs activités tandis que les autorités assouplissaient les restrictions sévères pour arrêter le virus, qui a fait plus de 80 000 victimes dans le monde.

HBM Protections, qui fabrique plus d'un milliard de préservatifs par an, a déclaré que la production était revenue à des niveaux normaux et qu'elle poursuivait ses plans précédents de tripler son nombre de lignes de fabrication d'ici la fin de l'année.

Et Shanghai Mingbang Rubber Products a déclaré qu'elle était prête à augmenter les exportations de préservatifs, qui ne représentent actuellement qu'environ 10% de sa production, en cas de déficit mondial.