Covid long : un nouveau symptôme identifié

Trois ans après l'apparition de la maladie, la liste des symptômes provoqués par le Covid-long ne cesse de s'allonger. Dernier symptôme en date : des jambes qui deviennent bleues en raison d'un syndrome dysautonomique.

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En France, selon Santé Publique France les symptômes les plus souvent décrits sont : fatigue, toux, essoufflement, malaise après l’effort, fièvre intermittente, perte du goût ou de l’odorat, dépression, dysfonctionnement cognitif.

Mais trois ans après l'apparition de la maladie, cette liste ne cesse de s'allonger. Des chercheurs de Leeds viennent d'ajouter la dysautonomie, une neuropathie affectant le système nerveux autonome, à cette liste, après avoir suivi un patient de 33 ans qui présentait une décoloration violette rapide de ses jambes lorsqu'il était en position debout. Décoloration qui disparaissait lorsqu'il était allongé.

La décoloration des jambes étaient accompagnée d'une sensation de lourdeur, de démangeaisons et d'une éruption cutanée. Les médecins britanniques, qui viennent de publier leur étude de cas dans The Lancet, ont diagnostiqué une "dysautonomie secondaire à une infection par le SRAS-CoV-2 et associée à un long COVID".

Mais c'est la fatigue qui revient le plus souvent dans la liste des symptômes du Covid long. Selon Olivier Robineau, "la fatigue reste le symptôme de premier plan du Covid long". Et d'après une enquête de l'Inserm de mai 2021, parmi les manifestations cliniques persistantes les plus fréquemment rapportées, on retrouvait une sensation importante de fatigue, des gênes respiratoires et des douleurs musculaires et articulaires.

Petit à petit, de nouvelles connaissances s'accumulent et une étude de grande ampleur menée sur plus de 4 000 personnes atteintes de Covid-19 et publiée dans The Lancet a fait le point sur les symptômes de Covid long. Selon les chercheurs, ces symptômes comprennent aussi "des douleurs abdominales, des difficultés et des douleurs respiratoires, des douleurs musculaires, une agueusie ou une anosmie, des picotements aux extrémités, une gêne dans la gorge, des bouffées de chaleur ou de froid, une lourdeur des bras et des jambes ainsi qu’une fatigue générale".

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À la fin du mois de juillet 2022, les résultats d'une étude de l'Université de Birmingham menée auprès de patients touchés par le Covid mais non hospitalisés, avaient ajouté deux nouveaux symptômes à la longue liste des symptômes du Covid long : la baisse de la libido et la chute de cheveux. Cette étude confirme que les personnes atteintes d'un Covid long éprouvent souvent une variété "extrêmement large" de symptômes, y compris des effets secondaires moins connus tels que l’amnésie ou la dysfonction érectile.

En résumé, les symptômes principaux du Covid long sont :

  • la fatigue
  • les essoufflements et gênes respiratoires
  • les douleurs musculaires et articulaires
  • les troubles digestifs, dont les maux de ventre, la diarrhée et la constipation
  • la perte de goût et d'odorat
  • le nez qui coule ou bouché
  • les trouble du sommeil
  • la sensation de perdre ses fonctions dites supérieurs comme la mémoire et la concentration
  • la sensation d'évoluer "dans un brouillard cérébral"

Hormis l'anosmie, symptôme très spécifique du Covid 19, ces symptômes ne sont pas spécifiques du SARS-CoV-2. "Ils peuvent être liés à d'autres syndromes post-infectieux ou à d'autres raisons encore qui n'ont rien à voir avec une infection", avait commenté à Top Santé l'infectiologue Olivier Robineau.

Selon la définition de l’Organisation Mondiale de la Santé (OMS), l’affection post-Covid-19 autrement appelée "Covid long" apparaît généralement dans les 3 mois suivant l'infection initiale au SARS-COV-2 et se caractérise par des symptômes persistant au moins 2 mois qui, d’une part ne peuvent pas être expliqués par d'autres diagnostics et d’autre part ont un impact sur la vie quotidienne.

"En terme purement médical, on préfère utiliser le terme de syndrome prolongé plutôt que Covid long. Parce qu'on ne sait pas du tout combien de temps cela va durer", commentait Olivier Robineau, médecin au service universitaire des maladies infectieuses et du voyageur au centre hospitalier Gustave-Dron à Tourcoing, à Top Santé en janvier 2021. Cette notion de Covid long, "apparue sur les réseaux sociaux au mois de mai 2020", était utilisée par des personnes qui souffraient encore de symptômes liés au coronavirus, plusieurs semaines après avoir contracté la maladie.

"La définition du Covid long est difficile à donner. Disons que ce sont des personnes qui avaient des symptômes au moment de l'infection et dont les symptômes persistent trop longtemps", explique le spécialiste.

Une étude publiée le 23 septembre 2022 dans la revue Scientific Report a voulu "identifier un schéma temporel distinct et significatif des symptômes du Covid long parmi un échantillon national de survivants". Ainsi, 5 562 patients atteints de Covid long ont été suivis et ont détaillé leurs symptômes par ordre d'apparition, dès la contamination puis plusieurs mois après. Grâce à ces données, les chercheurs de l'Université de Californie ont pu élaborer un calendrier détaillé des symptômes :

  • Jour 3 : fièvre ou frissons ;
  • Jour 5 : toux, sommeil plus long que la normale et fatigue ; 
  • Jour 6 : maux de tête et douleurs musculaires ou corporelles ;
  • Jour 7 : perte partielle ou complète de l'odorat, incapacité à faire de l'exercice ou à être actif et perte partielle ou totale du goût ;
  • Jour 8 : changement du sens du goût et essoufflement ou difficulté à respirer ;
  • Jour 9 : frissons mais pas de fièvre ; 
  • Jour 11 : douleur ou pression thoracique persistante ; 
  • Jour 13 : douleurs osseuses dans les extrémités ; 
  • Jour 14 : difficulté à se concentrer ou à se focaliser et essoufflement ou épuisement en se penchant en avant ; 
  • Jour 16 : confusion ; 
  • Jour 17 : douleurs articulaires ; 
  • Jour 18 : vertiges ; 
  • Jour 21 : palpitations cardiaques et arythmie ; 
  • Jour 22 : problèmes de mémoire et tachychardie ; 
  • Jour 26 : vision trouble.
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