Sayed Shaaban, 42 ans, qui travaillait dans un café, a déclaré pour lui que la pandémie n'était pas seulement une peur pour la santé mais un coup dur pour ses moyens de subsistance déjà précaires.

Portant un masque et des gants, il a fait la queue devant un centre de bienfaisance affilié à la Banque alimentaire égyptienne (EFB) à Salam City, un quartier pauvre de l'est du Caire.

"Vous voyez comment je n'ai qu'un bras fonctionnel - j'avais l'habitude de servir des boissons et d'être payé", a-t-il expliqué à l'AFP.

"Mais maintenant, il n'y a même plus un piastre qui arrive."

EFB, un grand organisme de bienfaisance basé au Caire, a été à l'avant-garde d'un effort de secours public dans le pays arabe le plus peuplé.

Un tiers de la population égyptienne de plus de 100 millions d'habitants vit dans la pauvreté, survivant avec environ 1,50 $ ou moins par jour.

Pour beaucoup de ceux qui étaient déjà en difficulté, les maigres revenus ont disparu depuis qu'un couvre-feu a été imposé le 24 mars pour endiguer la propagation du virus.

À ce jour, l'Égypte a enregistré 85 décès sur 1 322 cas confirmés de maladie respiratoire COVID-19.

Shaaban, père de deux jeunes enfants de la ville de Salam, est confiné à la maison depuis la fermeture de son café "baladi" local.

"Nous n'avons aucune assurance sociale sur laquelle nous replier depuis la fermeture du café", a-t-il déclaré.

"Je ne serais pas venu ici si je n'avais pas été dans le besoin."

Mohamed Said, 36 ans, menuisier et père de trois enfants faisant la queue derrière Shaaban, a déclaré que "depuis le début de la crise, nous sommes assis à la maison et il n'y a plus d'argent."

"Nous ne savons pas comment nourrir nos enfants ... et si, à Dieu ne plaise, quelque chose arrive à l'un d'eux, je ne pourrai pas payer une facture d'hôpital."

'Situation d'urgence'

Le taux de chômage officiel de l'Égypte est d'environ 10% et plus de cinq millions de personnes travaillent comme journaliers dans l'économie informelle, estime le gouvernement, souvent sans aucune forme de protection sociale.

Le directeur de l'EFB, Mohsen Sarhan, a déclaré que son organisme de bienfaisance s'efforce de livrer 10 000 colis alimentaires par jour, contenant des aliments de base tels que du riz, des pâtes, de l'huile, du sucre et du bœuf en conserve - bien moins que ce dont ont besoin les centaines de milliers de familles en difficulté.

"Nous avons senti l'économie ralentir avec la pandémie de coronavirus, alors le 19 mars, nous avons lancé une initiative visant à aider une large partie de la société qui serait affectée", a-t-il déclaré.

Des millions de livres de dons ont afflué au cours du mois dernier, mais la demande d'alléger les souffrances des travailleurs pauvres est à un niveau record.

L'EFB s'est engagée à expédier un premier lot de 500 000 cartons alimentaires dans les 27 gouvernorats d'Égypte, avec environ 5 000 œuvres de bienfaisance distribuant les colis.

"Nous sommes dans une situation d'urgence", a déclaré Sarhan. "Nous devons nourrir des centaines de milliers de personnes en quelques semaines ... le temps est très critique ici."

«La vie s'est arrêtée»

Le président Abdel Fattah al-Sissi a publié lundi une directive accordant aux journaliers 500 livres (un peu plus de 30 dollars) par mois pendant trois mois pour alléger leurs difficultés financières.

Mais les experts disent que cela amortira seulement partiellement le coup.

"La pandémie va certainement entraîner une augmentation massive du nombre de travailleurs pauvres dans des pays comme l'Égypte", a déclaré Adam Hanieh, qui étudie les problèmes du travail dans le monde arabe à la London School of Oriental and African Studies.

Le virus et son impact économique pourraient engendrer "une série de conséquences imprévisibles et inattendues", a-t-il dit, soulignant "des perturbations importantes dans l'approvisionnement alimentaire" et "d'énormes pressions sur le système de santé du pays".

"Cela provoquera sans aucun doute une protestation sociale et - si l'histoire de l'Égypte est un guide - un accroissement de la répression et un recours accru à des mesures autoritaires", a averti Hanieh.

Alors que les cas COVID-19 montent, le charpentier Said a exprimé son sentiment croissant d'impuissance.

"La situation m'a donné envie de tout lever et de tout quitter - mais je ne peux pas simplement quitter ma famille", a-t-il déclaré.

"Nous ne mendions pas, mais la vie s'est bel et bien arrêtée."

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