Le 3 avril, l'épouse de Prine, Fiona, avait posté sur les réseaux sociaux la star bien-aimée du pays et du folk, qui en était à son huitième jour aux soins intensifs sous ventilation, et avait une pneumonie dans les deux poumons.

Autrefois surnommé le «Mark Twain de la chanson américaine», au cours de ses cinq décennies dans le monde de la musique, Prine s'est taillé une image de forgeron de mots qui a forgé des histoires mélancoliques avec une dose d'esprit surréaliste.

Bob Dylan a nommé Prine parmi ses auteurs-compositeurs préférés, citant le fil littéraire "Lake Marie" comme favori du vaste catalogue de son collègue barde folk.

"Les affaires de Prine sont de l'existentialisme purement proustien", a déclaré Dylan en 2009.

"Des voyages d'esprit du Midwest au nième degré. Et il écrit de belles chansons."

Né le 10 octobre 1946 à Maywood, Illinois, Prine a commencé à chanter et à gratter sa guitare comme passe-temps avant d'émerger sur la scène du renouveau folklorique de Chicago à la fin des années 1960, lorsqu'il a été découvert par la star de country Kris Kristofferson.

Son premier album éponyme de 1971 a été un succès critique, une première collection de ses commentaires sociaux et chansons de protestation uniques qui feraient du troubadour un incontournable de l'Americana pour les décennies à venir.

Son hit anti-guerre du Vietnam "Votre autocollant de drapeau ne vous fera plus entrer dans le ciel" a trouvé une seconde venue au début des années 2000 alors que les États-Unis se lançaient dans des guerres en Afghanistan et en Irak, ce qui a valu à Prine des ovations debout et du courrier de haine en colère.

"Quand quelqu'un tourne le pays en arrière", a-t-il déclaré au St. Petersburg Times de Floride en 2005, "ils devraient au moins s'attendre à être appelés à ce sujet".

«Le sens de l'humour de Homespun»

Le musicien épris de bluegrass avec un penchant pour l'allégorie aimait riffer sur les tropes de la musique country avec des parodies stéréotypées, ajoutant des touches fantaisistes à un lyrisme plus lourd.

Des contes tournés sur les amours passées ainsi que sur la solitude, l'éloignement et le regret, en particulier dans ses travaux ultérieurs striés de fils proéminents de mortalité.

"Sa musique est tout simplement extraordinairement éloquente - et il vit dans cet avion avec Neil [Young] et [John] Lennon", a déclaré Roger Waters of Prine de Pink Floyd en 2008.

En 1981, fatigué de l'établissement d'enregistrement qu'il considérait comme une exploitation des artistes, Prine a fondé son propre label Oh Boy Records à Nashville.

Le lauréat d'un Grammy avec 19 albums studio à son actif cette année a reçu un prix pour l'ensemble de ses réalisations de la Recording Academy.

En 2019, Prine a été intronisé au Temple de la renommée des auteurs-compositeurs et, en 2016, a rejoint une société d'élite, notamment Chuck Berry et Leonard Cohen, pour remporter un prestigieux prix d'écriture de chansons de l'organisation littéraire PEN.

"La combinaison d'être si tendre et aussi sage et aussi astucieux mélangé à son sens de l'humour fait maison - c'était probablement la chose la plus proche pour ceux d'entre nous qui n'ont pas eu la bénédiction de voir Mark Twain en personne", a déclaré un collègue musicien. Bonnie Raitt, qui a couvert l'une des chansons les plus chères de Prine "Angel From Montgomery" en 1974.

«Je vais prendre un cocktail»

Prine a continué sa tournée bien au cours de ses années d'or, sortant son dernier album studio en 2018.

Sa carrière légendaire comprenait deux batailles contre le cancer. En 1998, il a reçu un diagnostic de cancer épidermoïde et a subi une intervention chirurgicale pour retirer les tissus malades de son cou, sectionnant plusieurs nerfs.

Après un an d'orthophonie, il a pu recommencer, mais avec un nouveau timbre graveleux.

En 2013, il a combattu le cancer du poumon et s'est fait enlever une partie de son poumon, un processus dont il s'est réhabilité en montant et en descendant ses escaliers et en chantant deux chansons avec sa guitare tout en restant essoufflé.

La femme de l'artiste Fiona avait déclaré en mars qu'elle avait été testée positive pour COVID-19, et sa famille le 29 mars a déclaré que Prine était intubé et dans un état "critique" en raison du virus qui a fait plus de 80 000 morts dans le monde.

Sa mort à la suite de complications liées au coronavirus fait suite à celle du frappeur de country Joe Diffie, qui a également succombé au virus à propagation rapide.

Jamais farceur face aux tribulations, le paradis imaginé par Prine sur son dernier album lui permettrait de reprendre ses habitudes de jeunesse: "Je vais prendre un cocktail: vodka et soda au gingembre / Je vais fumer une cigarette qui fait neuf milles longue."

"Je vais embrasser cette jolie fille sur le tourbillon", a chanté Prine. "Parce que ce vieil homme va en ville."

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