Les Reds, le septième club de football le plus riche du monde, ont été largement critiqués après avoir annoncé ce week-end qu'ils prévoyaient de mettre environ 200 employés en congé forcé pendant la pandémie tandis que le gouvernement britannique paie 80% de leur salaire.

La Premier League étant reportée à cause du virus, les propriétaires du Fenway Sports Group de Liverpool, aux États-Unis, ont été critiqués pour avoir exploité le plan de congé pour économiser de l'argent en même temps qu'ils continuent de payer d'énormes salaires à des joueurs vedettes comme Mohamed Salah.

Les autres équipes de haut vol Tottenham, Newcastle, Bournemouth et Norwich ont déjà mis le personnel en congé, mais c'est Liverpool - qui a réalisé un bénéfice avant impôts de 42 millions de livres sterling pour la saison 2018-19 - qui a été le plus critiqué, en en partie en raison de leur réputation de club avec un lien fort avec la communauté ouvrière du Merseyside.

Alors que l'opprobre montait des supporters du club et des anciens joueurs, le PDG de Liverpool, Peter Moore, écrit dans une lettre ouverte aux supporters lundi, a révélé qu'ils avaient changé d'avis.

"Nous avons consulté un éventail de parties prenantes clés dans le cadre d'un processus visant à obtenir le meilleur résultat possible pour toutes les parties concernées", a déclaré M. Moore.

"Une série de scénarios possibles ont été envisagés, notamment, mais sans s'y limiter: faire une demande au programme Coronavirus de maintien de l'emploi qui paie 80% du salaire et garantir le paiement de 20%; faire une demande au programme Coronavirus de maintien de l'emploi avec une garantie de remboursement des sommes reçues à une date ultérieure et, troisièmement, trouver un autre moyen de couvrir nos frais de congé.

"C'est en conséquence directe de cette vaste consultation et de nos propres délibérations internes à divers niveaux dans l'ensemble du Club que nous avons choisi de trouver des moyens alternatifs malgré notre éligibilité à postuler au Coronavirus Job Retention Scheme.

"Nous pensons que nous sommes arrivés à une mauvaise conclusion la semaine dernière pour annoncer que nous avions l'intention de postuler au programme de rétention des coronavirus et au personnel en congé en raison de la suspension du calendrier de football de la Premier League, et nous en sommes vraiment désolés."

Période sans précédent

Liverpool a eu des entretiens avec des représentants du groupe de supporters Spirit of Shankly et des députés locaux avant la descente.

Mais Moore a averti que l'impact financier de la crise sanitaire sur le club pouvait encore se faire sentir.

"Nos intentions étaient, et sont toujours, de garantir à l'ensemble de la main-d'œuvre autant de protection que possible contre les licenciements et / ou la perte de revenus pendant cette période sans précédent", a déclaré M. Moore.

"Nous nous engageons donc à trouver des moyens alternatifs de fonctionner alors qu'il n'y a pas de matches de football en cours, ce qui garantit que nous ne postulerons pas au programme d'aide gouvernemental.

"Malgré le fait que nous étions en bonne santé avant cette crise, nos revenus ont été arrêtés et nos dépenses restent inchangées."

Les rivaux de Liverpool, Manchester United, ont déclaré aux membres du personnel qu'ils ne recourraient pas au programme de congé du gouvernement.

United, qui compte environ 900 employés à temps plein, déclare qu'ils continueront de payer tout le personnel comme s'ils travaillaient normalement.

Moore a déclaré que Liverpool explorerait les options pour se préparer à un délai potentiellement long avant le retour du football.

"Comme tout employeur responsable soucieux de ses employés dans la situation actuelle, le club continue de se préparer à une série de scénarios différents, autour du moment où le football pourra redevenir opérationnel comme avant la pandémie", a-t-il déclaré.

"Ces scénarios vont du meilleur au pire et tout le reste. Nous sommes engagés dans le processus d'exploration de toutes les voies de notre portée pour limiter les dommages inévitables."

smg / jc